Ранняя история Ирландии
Ученые предполагают, что на территории Ирландии человек появился примерно в 7000 г. до н. э. (мезолит) и. вероятнее всего, на севере страны (графство Антрим). Только в период неолита (4000-2000 гг. до н. э.) появляются оседлые племена: бывшие охотники начинают заниматься собирательством и земледелием. К этому же периоду относятся первые мегалитические захоронения (Кривинил. Браунз-Хипл, Кэрроумо, Ньюграндж). С бронзовым веком (2500-1200 гг. до н. э.) приходит искусство обработки металлов, изготовление медных орудий труда и первых золотых украшений. Время появления племени гэлов, остается невыясненным (примерно между IV и I вв. до н. э.), Именно от них ирландцам достались в наследство и гаэльский язык, и клановая система. Правил король, следующими на социальной лестнице были друиды и шаманы, затем – свободные люди и, наконец, рабы. Первым реальным правителем острова хроники называют Кимбаота (около 300 года), разделившего власть со своими братьями Аод Руадом и Диторбом.

Современная Ирландия в исторических хрониках, датированных до XI века, называлась (по имени легендарной королевы Скоты) Scotia – то есть Шотландия, в то время как нынешняя Шотландия носила имя Альба. В IX–X веках ее земли были завоеваны ирландцами, основавшими здесь небольшое королевство. Оно, в отличие от Ирландии – Великой Скотии, получило название Малой Скотии. С ним Шотландия и вошла в историю. Название Ире было дано стране викингами, а англичане переделали его в Ирландию, что означало «Земли Ире». Сами же ирландцы коротко называют свою родину Эринн.
Территория страны в первые века нашей эры была разделена на 150 королевств, самыми крупными из которых являлись Коннахт, Ленстер, Мит, Манстер и Ольстер. Римлянам не суждено было добраться до этого острова, зато сами ирландцы под предводительством верховного короля Ниала (конец IV века) нередко совершали разбойничьи набеги на Британию и на римские колонии, захватывая при этом богатую добычу и пленников, превращая их в рабов. Вряд ли они тогда предполагали, что одному из этих пленников удастся не только изменить судьбу их страны и сокрушить власть могущественного класса друидов, но и стать апостолом Ирландии.

16-летним юношей Патрик (387–493 гг.), ставший впоследствии святым, попал в рабство к верховному друиду Милку и несколько лет пас у него овец, но ему удалось, наконец, совершить побег и вернуться домой в Британию.

За время пребывания в Ирландии Патрик овладел гаэльским языком, а потому после того, как он получил божественное откровение о необходимости проповедовать христианство в этой языческой стране, ему не составило труда общаться с местными жителями. Среди множества существующих об этом святом легенд одной из самых значимых является история о пасхальном огне св. Патрика, который был разожжен напротив Тары. В тот день Пасха совпала с праздником богини Эре, а потому никому не было разрешено зажигать огонь до тех пор, пока он не будет разожжен в Таре. Увидев пылающий в честь Пасхи костер, встревоженные друиды сказали королю, что если огонь в эту ночь не угаснет, то он уже не угаснет никогда. Однако ни силой, ни хитростью потушить костер не удалось, и на следующее утро св. Патрик отправился во дворец короля Лаогара с евангелической проповедью. В качестве же наглядного образа, символизирующего Святую Троицу, он принес с собой трилистник, ставший с тех пор национальным символом Ирландии.

Христианизация Ирландии проходила без какой бы то ни было политической централизованной организации. Возможно именно по этой причине ирландским землям, благополучно избежавшим подчинения римскому императору, пришлось все же встретиться с не менее грозной опасностью – в лице викингов. Начиная с 850 г. они организуют укрепленные поселения, известные теперь как Дублин, Уэксфорд. Уотерфорд, Корк, Лимерик.

IX и X века отмечены непрекращающимися битвами с викингами-захватчиками, грабившими монастырские богатства. Для обороны возводились знаменитые «круглые башни». В 1014 г. честолюбивый легендарный вождь Брайан Бору одержал над викингами победу при Клонтарфе, заплатив за нее собственной жизнью. После его смерти Ирландия оставалась раздробленной, потому что многие вожди объединялись с викингами, однако эта победа ясно показала силу христианской церкви. Св. Малахий, встретившись в 1140 г. со св. Бернаром, основал Меллифонтское аббатство.